Una escuela de Harlem que los antiguos alumnos dicen que funciona como 'un culto' enfrenta un nuevo escrutinio


NUEVA YORK – Hace cinco años, cuando Kaiya apareció por primer día del último año en Atlah High School en el barrio de Harlem de la ciudad de Nueva York, apenas había llegado al edificio antes de que un administrador le dijera que se fuera. Le dijeron que había sido expulsada de la escuela.


    

Pero no porque ella haya hecho algo malo.

Resulta que ella simplemente había ofendido a los líderes de la escuela, supervisados ​​por el Superintendente James Manning, quien también es el pastor de la iglesia afiliado a la escuela, al pasar sus vacaciones de verano en un vacaciones con la familia, cuando terminaba la escuela, en lugar de asistir a la ceremonia de graduación de los estudiantes un año por encima de ella.

Y ahora, estaban listos para arruinar su vida.

Un HuffPost investigación publicado en abril reveló que Atlah World Missionary Church – designado un grupo de odio por el Southern Poverty Law Center – dirige una escuela privada K-12 donde los niños han sido maltratados psicológicamente y sistemáticamente se les ha enseñado a temer a las personas LGBTQ. La historia se basó en entrevistas con 27 personas conectadas a la iglesia y la escuela, muchos de ellos antiguos alumnos con historias similares a Kaiya que dijeron que la institución era dirigida como "un culto".

HuffPost ha hablado con otros nueve ex alumnos, ex congregantes y familiares de miembros actuales de la iglesia. Han corroborado los detalles del informe inicial de HuffPost y han contribuido con sus propias historias similares. Describen a un pastor que castiga duramente a los estudiantes y promueve el alejamiento dentro de las familias, al mismo tiempo que dirige una escuela privada que se anuncia falsamente como un éxito de alta tecnología y vanguardia.

El domingo, siete meses después de que HuffPost preguntó por primera vez al Departamento de Educación de la Ciudad de Nueva York sobre estas acusaciones, la agencia le dijo a HuffPost que lo está investigando. La agencia es responsable de asegurarse de que las escuelas privadas dentro de su distrito geográfico brinden instrucción que sea " sustancialmente equivalente " a la que se ofrece en las escuelas públicas.

“Cada estudiante merece una educación segura y de alta calidad. Estamos investigando estas denuncias e instamos a cualquiera que crea que puede haber sido víctima de mala conducta a que se comunique con nosotros ", dijo la portavoz del departamento Danielle Filson en un correo electrónico a HuffPost.

La agencia no proporcionó detalles sobre lo que implica la investigación.

El Departamento de Educación del Estado de Nueva York también ha estado trabajando para programar una visita a la escuela, para determinar si se le debe permitir registrarse con el estado. La escuela tiene un estado de inscripción pendiente desde al menos 2013, lo que le permite entregar diplomas aprobados por el estado de Nueva York mientras espera una decisión. Desde la investigación inicial de HuffPost, la agencia se ha acercado para obtener la información requerida para hacer tal determinación, pero no ha recibido la información solicitada, dijo un portavoz a HuffPost en octubre.

Damon Dahlen / HuffPost

El edificio de la Iglesia Misionera Mundial Atlah en Harlem, Nueva York, el 16 de abril de 2019.

Aún así, en los últimos meses, los ex alumnos continuaron presentando sus propias historias de lo que experimentaron, incluso cuando Manning trabajó para desacreditar la investigación inicial de HuffPost sobre Atlah. Manning calificó la investigación como un trabajo exitoso de la "mafia LGBTQ" que había sido escrita por una "bruja lesbiana". Especialmente rechazó una acusación de que acosó sexualmente y tocó inapropiadamente a una ex alumna cuando tenía 18 años. (La policía investigó previamente este caso y no quiso comentar por qué se cerró).

Algunos antiguos estudiantes como Kaiya, que usa su primer nombre para proteger su privacidad, interrumpieron sus estudios durante un mezquino rencor. Otros fueron castigados de manera draconiana y humillante por indiscreciones menores. Algunos antiguos alumnos hicieron que los miembros de la familia los rechazaran a instancias de Manning, lo que condujo a divisiones devastadoras.

Como Kaiya supo, estaba siendo castigada por elegir unas vacaciones familiares reservadas previamente en un evento escolar obligatorio , que tuvo lugar durante el verano. Su familia ya había gastado dinero en las vacaciones, y ella no imaginaba que podría ser castigada por elegir ir con ellos en lugar de asistir al evento Atlah. Siempre había sacado buenas notas y se llevaba bien con sus compañeros de clase en sus más de dos años en la escuela.

Ahora, después de graduarse recientemente de la Universidad de St. John con un título en educación, no puede creer que su antigua escuela todavía exista.

"Casi siento que me robaron mi experiencia en la escuela secundaria", dijo Kaiya. "Un culto es con lo que lo comparo".

Sin embargo, alrededor de dos docenas entraron arrastrando los pies por las puertas de Atlah cuando comenzó el año académico en Septiembre, al ingresar a una escuela que se anuncia a sí misma como una que puede salvar a los niños "de los demonios homosexuales en el sistema de escuelas públicas".

Ilustración: Damon Dahlen / HuffPost; Fotos: AP / Getty / Alamy

La 'escuela más grande de América'

Se permitió a Kaiya regresar a Atlah después de que su madre rechazó la expulsión. Pero había condiciones.

Los familiares de Kaiya, que dicen que pagaron alrededor de $ 300 al mes en matrículas para que su hija asista a Atlah, pasar hasta seis horas todos los sábados asistiendo a los servicios de la iglesia en Atlah, con la excepción del hermano de Kaiya, que tiene parálisis cerebral y está gravemente discapacitado. Para cumplir con las demandas, la familia de Kaiya contrató a un asistente de salud en el hogar para que lo cuidara en los días de la iglesia. La familia tenía una hora y media de viaje desde Brooklyn, haciendo su viaje de tres horas ida y vuelta, además de las seis horas en la iglesia.

"[Manning’s] el control viene de que estés allí todo el tiempo", dijo Kaiya. "Con esa estipulación, tuvo influencia".

La tregua no duró mucho.

La familia de Kaiya llegó una vez 15 minutos tarde a los servicios religiosos de los sábados. Como castigo, Kaiya recibió un día de suspensión en la escuela donde permaneció todo el día en la oficina de la escuela. Y cuando Kaiya le informó a la administración que se perdería un próximo servicio del sábado para asistir a un programa de música de toda la ciudad al que había sido aceptada, fue suspendida de tres días fuera de la escuela.

La madre de Kaiya, Paula, se enteró de Atlah después de ver videos de los sermones de Manning. Ella pensó que él predicaba la verdad, y ella comenzó a ir a los servicios. Le dijo a la familia que dirigía la mejor escuela de Estados Unidos. Su escuela era demasiado de alta tecnología para usar libros de texto; en cambio, dijo, la escuela empleó equipos de última generación para crear un plan de estudios de realidad virtual. Kaiya dejó la escuela pública a la que había asistido para Atlah, en medio de las promesas de una educación estelar de alta tecnología.

La escuela resultó no ser para nada lo que la familia esperaba.

Cuando Kaiya se presentó en la escuela en febrero de 2012, fue dirigida a un aula en una habitación convertida en el piso superior del edificio Atlah.

“Me dijeron que era una escuela virtual. Dijeron que todo era de vanguardia. Literalmente estaba en un armario con algunos libros ”, dijo Paula, quien necesitaba un trabajo, trabajó allí durante seis meses como maestra antes de ser despedida. ( Ella dice que cree que la dejaron ir en parte debido a su disposición a cuestionar a Manning.)

En su segundo año, Kaiya dice que sus clases tuvieron lugar en El santuario de la iglesia. Los estudiantes se sentaron en bancos o en el suelo, tomando notas en el piso duro. En su tercer año, Kaiya tomó clases en un área de vestíbulo, donde las mesas y sillas se habían instalado de manera improvisada.

Pero Kaiya mantuvo la cabeza baja, ansiosa por obtener su diploma y seguir adelante. Kaiya era una buena estudiante y había hecho amigos. En su mayor parte, la escuela parecía manejable.

Eso cambió su último año. Para octubre, los miembros de la familia de Kaiya estaban hartos de que la castigaran en la escuela por faltar a la iglesia. Decidieron trasladarla a una escuela pública.

"No sucede en ningún otro lugar", dijo Kaiya sobre los extraños castigos que enfrentó.

Damon Dahlen / HuffPost

Kaiya fue castigado por elegir unas vacaciones familiares con reserva previa en un evento obligatorio de la Preparatoria Atlah, que tuvo lugar durante el verano y el fin de semana.

Castigo diseñado para maximizar la humillación

Muchas personas que han seguido la carrera de Manning dicen que su predicación se ha vuelto más bombástica y su temperamento más errático en los últimos años. De hecho, durante el verano, el abogado de la iglesia, Stuart Shaw, renunció. En los documentos legales presentados como parte del intento de la iglesia de luchar contra la ejecución hipotecaria, Shaw escribió que Manning "se dirigió repetidamente a mí de manera inapropiada y vil", y expresó su preocupación de que el pastor no haya proporcionado una explicación completa a los fieles. de los problemas legales de la iglesia. La iglesia está trabajando para evitar la ejecución hipotecaria después de no pagar más de $ 1 millón en impuestos atrasados ​​y facturas impagas, con Manning argumentando que la iglesia debería estar exenta de impuestos y libre de tales tarifas. (Cuando llegó, Shaw no quiso hacer más comentarios sobre la situación, señalando a HuffPost a los documentos antes mencionados archivados en el proceso de ejecución hipotecaria.)

Pero Carl Aiken, ahora de 31 años, recuerda sintiendo la ira de los duros enfoques disciplinarios de la escuela, supervisados ​​por Manning, como parte de la segunda clase de graduados de Atlah High School en 2006.

La transgresión de Aiken fue simple y clásicamente adolescente: se negó a unirse a sus compañeros de clase para cantar durante una sesión de himnos matutinos en su último año, y luego habló con su maestro.

Su castigo parecía diseñado para maximizar la humillación.

Durante parte de una semana, Aiken se vio obligado a pasar el día en el aula de preescolar de la escuela. El adolescente, que dice que tenía 6 pies y 2 pulgadas de alto en ese momento, se sentó junto a los niños de 4 años y se recostó en pequeñas sillas que no le quedaban bien.

" Me enviaron allí para ser humillado", dijo Aiken.

Durante la otra parte de la semana, se vio obligado a fregar los inodoros todo el día . Recuerda a un maestro que lo supervisaba, respirando por el cuello, ansioso por decirle cuándo se había perdido un lugar.

" Creo que ciertas cosas que hacemos en nuestras vidas desde el nacimiento hasta la muerte, están destinadas a dar testimonio", dijo Aiken, quien ahora vive en Queens y tiene dos hijos suyos. propio.

"Fue todo para mí observar y un día hablar de mi pieza", agregó.

Manning admitió en un el video que hizo en respuesta a la investigación inicial de HuffPost de que los estudiantes a veces son obligados a limpiar baños o realizar otras tareas manuales como castigo y que la escuela no tiene reparos en expulsar a los estudiantes si los considera una interrupción.

" En cada situación escolar hay estudiantes que ocasionalmente tienen que ser despedidos", dijo Manning en el video de abril .

"Tomamos una decisión hace muchos años en lugar de suspender a los estudiantes, si las infracciones no son tan graves les permitiríamos limpiar los baños o limpiar la sala de calderas", continuó.

Damon Dahlen / HuffPost

El edificio de la Iglesia Misionera Mundial Atlah en Harlem, Nueva York, el 16 de abril de 2019.

El Centro del Universo

Las situaciones de Kaiya y Aiken eran relativamente inusuales porque mantenían el apoyo de sus familias. Para muchas personas involucradas con Atlah, Manning es el centro de su mundo. A veces confían en él para recibir orientación espiritual, refugio, educación y empleo. A veces, Manning determina con quién pueden socializar, con qué miembros de la familia pueden hablar y cómo gastan su dinero.

David Sincere Sherman, quien ahora es 26 y trabaja en un hotel en Rhode Island, no recuerda un momento en que su vida no girara en torno a Manning. Nació en la iglesia y asistió a su escuela toda su vida. Durante gran parte de su infancia, no conocía a nadie fuera de Atlah. Ni siquiera se le permitió conversar con miembros de la familia que no estaban en la comunidad de la iglesia.

Eso cambió el verano entre su tercer y último año de secundaria, mientras él era un consejero no remunerado en el campamento de verano de Atlah en 2010.

Se presentó al campamento en zapatillas de deporte, un artículo que Manning había prohibido durante mucho tiempo. Manning dijo que las zapatillas de deporte eran un "gueto", y pidió a los asistentes y estudiantes de la iglesia que usaran zapatos de vestir.

Se le pidió a Sherman que se fuera y que no regresara. Fue expulsado de la escuela y expulsado de la iglesia, por toda su elección de calzado, dice. Pasó su último año en una escuela secundaria pública.

El castigo cambió la trayectoria de su vida y rompió algunos de sus lazos más cercanos.

Sherman dice que su madre, que todavía está involucrada con la iglesia, se puso del lado de Manning. Ella lo echó de la casa el día de su graduación de secundaria. Ya no tienen una relación, dijo Sherman. Ella no respondió a las solicitudes de comentarios.

"Realmente creo que si él les dijera que hicieran algo, las personas que todavía están allí, lo harían legítimamente", dijo Sherman sobre Manning. "La gente está literalmente abandonando a sus hijos para hacer esto".

Damon Dahlen / HuffPost

Kaiya fue transferida a una escuela pública después de que su familia estuviera harta de que la castigaran en la escuela por faltar a la iglesia.

Nunca mirando hacia atrás

Kaiya intentó no mirar hacia atrás después de cambiar a la escuela pública en 2014. Pero un año después, eso se hizo casi imposible. Ese invierno, escuchó de un viejo amigo llamado Tamar.

Habían ido juntos a Atlah. Tamar había estado en el grado superior a Kaiya.

Tamar confió que Manning le había estado hablando inapropiadamente. Kaiya le creyó a Tamar de inmediato, incluso antes de escuchar la grabación que Tamar había hecho para probarlo. En la cinta, se puede escuchar a Manning diciéndole a Tamar que quiere quitarle la ropa. En él, también dice que comenzó a tener sentimientos por Tamar cuando ella comenzó en la escuela. Ella comenzó en la escuela cuando tenía 14 años. (En respuesta, Manning ha dicho repetidamente que la cinta fue manipulada).

En los años que siguieron , Kaiya vio a Tamar luchar con problemas de confianza. También vio cómo Manning destruyó las vidas de varios de sus otros amigos de Atlah: los echó de la escuela, obligó a sus familias a abandonarlos y, en algunos casos, los dejó sin hogar.

La investigación previa de HuffPost sobre Atlah se centró en las historias de Tamar, su ex novio Sharif Hassan y varios otros estudiantes.

Kaiya leyó la historia desde su casa, esperando que Manning finalmente se viera obligado a responder por su comportamiento.

Pero en los días que siguieron , vio a Manning hacer una campaña de desprestigio contra sus amigos, a veces con el consentimiento, e incluso la participación, de sus familias.

Sé que esto no es muy agradable para algunos que están conectados a ellos por sangre y miembros de la familia, pero son matones ”, dijo Manning desde el púlpito varios días después de que salió la historia, refiriéndose a los antiguos estudiantes que contaron sus historias a HuffPost.

Continuó diciendo que un ex alumno "no se graduó de nada, ni siquiera se graduó de ser un idiota y un mentiroso". Publicó fotos de dos de los estudiantes en el artículo. , con los subtítulos "Thug # 1" y "Thug # 2". En un video dijo que si bien necesitamos un "control de armas más estricto en la escuela, también necesitamos un control de matones más estricto".

En una entrevista con la estación de radio pública de Nueva York WNYC varios días después de la publicación del artículo, Manning intentó desacreditar la investigación y sus antiguos alumnos.

"¿Quién demonios está interesado en cuatro niños que no tienen un diploma de secundaria, uno de ellos, no está en la universidad, no está casado, no tiene trabajo?" preguntó. “¿Quién está interesado en la historia de cuatro niños negros en Harlem?”

Durante el verano, el letrero gigante en el exterior de la iglesia decía: “La mafia LGBTQ está publicando mentiras, intentando trabajo exitoso en nuestra iglesia. Quieren que Harlem sea blanco y homosexual ”.

Manning no respondió a las solicitudes de comentarios para este artículo.

Al mismo tiempo, Manning continuó alardeando del éxito de ciertos estudiantes y tuiteó que su escuela es la mejor de Estados Unidos. Ha promocionado a los estudiantes que han ido de Atlah a las escuelas de la Ivy League o han obtenido grandes becas.

Kaiya sabe que podría considerarse una de esas historias de éxito. Ella prosperó en la Universidad de St. John y está planeando ir a la escuela de posgrado. Pero ella piensa que cualquier éxito que pueda tener es a pesar de Manning, no por él.

Ella está feliz de haber salido cuando lo hizo.

"Le entregas el control total a él", dijo.



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